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Auf dem Mars fliesst Wasser

Der US-Raumfahrtbehörde Nasa liegen Beweise für flüssiges Wasser auf dem Mars vor. Die Entdeckung ist wichtig für die Suche nach Leben auf dem Planeten.

Der Beweis: Radarbilder zeigen, dass es Eiszeiten auf dem Roten Planeten gegeben hat. (26. Mai 2016)
Der Beweis: Radarbilder zeigen, dass es Eiszeiten auf dem Roten Planeten gegeben hat. (26. Mai 2016)
Screenshot SRI
Der Mars Reconnaissance Orbiter hat auf dem Planeten eine grossartige Entdeckung gemacht: Die Sonde umkreist den Mars. (10.03.2006)
Der Mars Reconnaissance Orbiter hat auf dem Planeten eine grossartige Entdeckung gemacht: Die Sonde umkreist den Mars. (10.03.2006)
Nasa, Keystone
Zuvor kündigte die Weltraumorganisation eine Lösung des Mars-Rätsels an: Jim Green, Leiter der Nasa-Abteilung für Planetenwissenschaften, bei einer Information.
Zuvor kündigte die Weltraumorganisation eine Lösung des Mars-Rätsels an: Jim Green, Leiter der Nasa-Abteilung für Planetenwissenschaften, bei einer Information.
Nasa / Bill Ingalls, Keystone
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«Der Mars ist nicht der trockene, ausgedörrte Planet, für den wir ihn in der Vergangenheit gehalten haben», sagte der Leiter des Nasa-Planetenprogramms, Jim Green, am Montag bei einer Pressekonferenz. «Unter bestimmten Gegebenheiten wurde flüssiges Wasser auf dem Mars gefunden», fügte Green hinzu. Darauf deuten neue Analysen von Messdaten der Raumsonde «Mars Reconnaissance Orbiter» (MRO) der US-Raumfahrtbehörde Nasa hin.

Salziges Schmelzwasser könnte demnach regelmässig im Marssommer manche Steilhänge hinabfliessen, wie Forscher um Lujendra Ojha vom Georgia Institute of Technology in Atlanta im Fachblatt «Nature Geoscience» berichten. Die Analysen sind der bislang beste Beleg dafür, dass es auch heute noch zumindest zeitweise flüssiges Wasser auf dem Roten Planeten gibt.

Flüssiges Wasser ist von zentraler Bedeutung für Leben, wie wir es kennen. Auf dem Mars wurden bereits verschiedene Wassereisvorkommen und zahlreiche Hinweise auf ausgetrocknete Gewässer gefunden. Flüssiges Wasser selbst hingegen wurde bislang nicht direkt beobachtet. Seine Entdeckung hätte Bedeutung für die Suche nach vergangenem oder womöglich noch existierendem Leben auf dem Roten Planeten.

Auffällige Fliessstrukturen

Die Forscher um Ojha hatten auffällige Fliessstrukturen untersucht, die sich im Sommer regelmässig an manchen Steilhängen auf dem Mars formen. Die in der Regel nur wenige Meter schmalen Strukturen entstehen, wenn die Temperaturen an den Hängen über rund minus 20 Grad Celsius klettern und regelmässig auch den Gefrierpunkt übersteigen.

Schon seit der Entdeckung dieser Fliessstrukturen spekulieren Forscher, dass sie von flüssigem Wasser stammen könnten, dessen Gefrierpunkt und Verdunstung durch Salze erheblich herabgesetzt wurde. Dieses Wasser könnte von Eis abschmelzen, das unter dem Marsboden vermutet wird, oder von den Salzen aus der dünnen Marsluft gebunden werden.

Neues Verfahren entwickelt

Die Signatur von Wasser oder Salzen liess sich an den Fliessstrukturen in den bisherigen Messdaten allerdings nicht finden. Die Ortsauflösung des sogenannten Spektrometers, mit dem die Sonde die chemische Zusammensetzung des Marsbodens untersucht, ist dafür nicht fein genug.

Es kann maximal etwa 18 Meter grosse Bereiche pro Bildpunkt (Pixel) unterscheiden, und für die Auswertung müssen normalerweise die Werte von mehreren Pixeln kombiniert werden. Für die neue Analyse entwickelten die Forscher ein Verfahren, mit dem sich einzelne Pixel des Spektrometers auswerten lassen.

Tatsächlich zeigte sich in sorgfältig ausgewählten Pixeln, die zum Grossteil von Fliessstrukturen ausgefüllt werden, die Signatur typischer Salzhydrate. In der Umgebung fanden sich diese Signaturen dagegen nicht. Diese Beobachtung machten die Forscher bei Fliessstrukturen an vier verschiedenen Orten auf dem Mars. Das lege sehr nahe, dass die Fliessstrukturen von einer Salzlauge geformt würden, heisst es in «Nature Geoscience».

SDA/dia

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